Vườn truyền thống Nhật Bản được thiết kế để tạo ra một không gian thanh tịnh, hòa hợp với thiên nhiên. Lồng ghép triết học Phật giáo vào thiết kế, Shinto và Đạo sĩ cố gắng cung cấp một thiên đường tinh thần cho người thưởng ngoạn. Trọng tâm chính của vườn phương Đông là bản chất. Các tiểu cảnh trong một khu vườn Nhật Bản thường được bắt chước hoặc tượng trưng cho các yếu tố tự nhiên. 
    Có bốn yếu tố thiết yếu được sử dụng trong thiết kế vườn Nhật Bản: đá, nước, cây cối, và đồ trang trí. Khi lựa chọn và bố trí các yếu tố này trong không gian, điều quan trọng là các nguyên tắc thiết kế chính của vườn Nhật Bản, bao gồm không đối xứng, bao vây, cảnh quan vay mượn, sự cân bằng và biểu tượng. Những nguyên tắc này sẽ hòa trộn cùng nhau để tạo ra sự cân bằng hợp lý trong khu vườn Nhật Bản.
Để phân biệt rõ ràng các loại vườn đôi thi là điều không thể. Tuy nhiên, một số kiểu dáng thiết kế nhất định có thể phân biệt được, cho dù vườn là biểu hiện của một hoặc nhiều thể loại trong số đó. Những phong cách nói chung này có đặc điểm riêng biệt, được xác định không chỉ bởi diện mạo mà còn kích thước và mục đích của khu vườn. Ví dụ:
Vườn nước (hồ và tiểu đảo)
Vườn khô ( karesansui)
Vườn Trà (cha niwa)
Vườn tản bộ (kaiyushiki teien)
Vườn sân vườn (tsubo niwa)
Vườn nước (ao và tiểu đảo)
 
Đây là loại vườn lâu đời nhất được tìm thấy ở Nhật Bản. Các hòn đảo trong ao được coi là không gian thiêng liêng, đại diện của thiên đường, thường có các cây cầu từ chúng tới hai bên hồ.

Vườn cảnh quan khô (Karesansui)
 
Những khu vườn này đặc biệt liên quan đến các ngôi đền thờ, các nhà tu hành có không gian Thiền thường được gọi vườn Zen, bởi cát hoặc sỏi được sử dụng để đại diện cho nước. (Karesansui có nghĩa là “nước biển khô”). Sỏi, được tạo hình các đường sóng bằng nhiều cách, đại diện cho đại dương.
Vườn Trà (Cha niwa)
Về cơ bản vườn trà là một con đường hoặc Roji (nghĩa đen là ‘con đường sương’), dẫn khách truy cập từ thế giới “hàng ngày bên ngoài” đến nhà Trà, thường gồm đá tảng. Họ đã nổi lên vào thế kỷ 16 dưới sự chỉ dẫn của Thạc sĩ chè như Sen no Rikyu.
Vườn tản bộ (Kaiyushiki teien)
 
Đây là những khu vườn được cho là được xem như là khách du lịch đi bộ hoặc tản bộ xung quanh họ. Họ giữ lại mối liên hệ với mô hình vườn và hồ thủy sinh ban đầu, thường tập trung quanh ao lớn, thường có đường bờ biển phức tạp.
 
 Vườn sân vườn (Tsubo-niwa)
 
Tsubo niwa là những khu vườn trong những không gian tương đối nhỏ giữa các tòa nhà. Chúng có thể nằm trong số các nhà ở của tầng lớp quí tộc, trong các đền chùa, cũng như ở các địa điểm của các nhà buôn truyền thống ở các thành phố như Kyoto.